Categorieën
AI Technologie Theologie

Book review ‘Robot Theology’ by Joshua K. Smith

There is an advent of books that cover the intersection of technology and philosophy and discuss the societal and ethical impact technology has. However, reality has it there are not many books discussing the intersection of theology and technology, but that is changing as well. This book by Joshua K. Smith discusses the impact of artificial intelligence (AI) and robots on our lives. Smith is a theology scholar researching the ethics of AI and robots and also serves as a senior pastor in Mississippi (US). He wrote his PhD-thesis about robot rights and this book is a continuation of his research however, it is intended for a broad audience. The goal of this book is to approach the ethical and metaphysical assumptions of AI and robots through a theological lens and to build a bridge between robot ethics and Christian ethics. According to Smith, robots and AI are new media that will dramatically shape and influence our world and expose old, existential questions for humanity.

It is important that Christians participate in the discussion around the design of these technologies as “Christian scholarship provides a rich body of literature to help social and computer scientists think through care and the responsibility of innovation” (5). There are no direct references to Ellul’s work in the book, but Smith clearly points out how AI and robots will shape our world and how Christian should be present in this, which in my opinion clearly aligns with Ellul’s claims on technology and the role Christians should play in this.

The author starts with a description how humans have always tried to overcome their limitations and finiteness. Humans have always tried to use technology to accomplish this and Smith explains that technology is not simply a tool but has a telos and is inherently ethical. Artificial technology, both embodied (referred to as robots) and disembodied, will interact more and more with humans in their role as friend, servant or caretaker which has countless ethical implications that are explored in various chapters in the book. One of the best contributions the book makes, is what Smith calls the “revenge of metaphysics” (16) in which he exposes the metaphysical assumptions that are underpinning AI and robots which are based on evolutionary naturalism, or as Smith puts it, “thinking about AI and robotics is built upon a mechanical metaphysic, which means there is no room for thinking about nonmaterial objects or the supernatural” (37). Underpinning this instrumental view is the belief in power and progress, which is often veiled in eloquent Silicon Valley-rhetoric, but this may have serious ethical consequences and could potentially lead to dehumanization and marginalization. Smith underscores the importance of having the societal conversation about how AI and robots should be designed and integrated in our society so they could contribute to a better world together with humans. He advocates, just like Ellul would say, that it is important for Christian AI-practitioners, legal scholars, theologians, and ethicists to partake in this discussion since the Christian anthropology and ethics offers great resources about what it means to be human and how we should relate to the other.

It will become inevitable that robots and AI will become our new neighbors in the future and become part of our moral circle. The interesting proposition that Smith develops is not that AI and robots should have moral agency, but he focusses on moral patiency which creates room for robots and AI to have personhood. He points to how humans have gone about their domestic animals for the last millennia and how animal ethics has developed, and Smith foresees a similar development with how we will adopt robots and AI in our moral circle. He argues that the biblical notion of personhood offers nonhumans legal personhood which does not mean that they are on equal moral standing with humans. Smith argues that “there may, in the present and future, be ethical reasons to grant certain qualified entities negative rights and protections because it may positively impact human and environmental flourishing to do so” (45). Granting legal rights to AI and robots is an application of theological ethics as it protects the creators and creation and still leaves room for innovation within boundaries.

The last three chapters of the book delve into specific topics around the application of AI like friendship and companion robots and the use of AI and robots in pastoral ministry. These chapters can be read independently and, in my opinion, are less well developed as the main arguments described above. Chapter 6 Robots, Racism, and Theology is an exception to this and is very well written. In this chapter Smith explores the topics of race and how existing systemic societal biases are amplified based on the biased datasets that are used to train AI and robots. Based on the biblical notion of what it means to be human he emphasizes that ethnic diversity was a reality of creation (101) and that all people are created in the image of God and we should not let AI and robots become new slaves.

Being an AI-practitioner and theologian myself I can highly recommend this book for anyone who is interested in the intersection of AI and theology. Smith does a great job in describing the ethical and theological questions surrounding this topic. Despite it is a book that is being written for a general audience, the author often presupposes metaphysical knowledge which make some parts hard to read if you are not well known to this topic. Also, his technical description how AI works is too narrow in my opinion as an AI-professional. However, all in all this book offers a great introduction into what it means to be present in a modern world with new smart neighbors called AI and robots.

Joshua K. Smith, Robot Theology: Old questions through new media. Eugene, OR: Resource Publications. 146pp.


Categorieën
AI Technologie Theologie

Podcast over AI en theologie

Wie ben ik als mens en wie mag ik zijn als mens en hoe kan ik mij verhouden tot steeds slimmer wordende technologie? Welke rol speelt Artificial Intelligence in religie en hoe kan religie van invloed zijn op AI? Vragen die aan bod komen in de podcast met ‘AI-theoloog des Vaderlands’ Jack Esselink, tevens alumnus van de faculteit Religie en Theologie van de Vrije Universiteit Amsterdam. Interviewer is Lenneke Post. Intromuziek is gecomponeerd en uitgevoerd door Heather Pinkham.

Categorieën
AI Ethiek Technologie Theologie

Recensie Robotic Persons – our future with social robots – Joshua K. Smith

Robots en theologie?

“Wat moet een recensie over een robot-boek in dit tijdschrift?” is wellicht de eerste gedachte die bij de lezer opkomt na het lezen van de boektitel. Echter de titel verraadt niet dat het gaat om een diepgaande theologische verhandeling over onze toekomst met sociale robots. Het boek is geschreven door de Amerikaanse voorganger en wetenschapper Joshua K. Smith en behelst een christelijke doordenking over wat het betekent om mens te zijn in een maatschappij waarin slimme technologie een steeds prominentere rol inneemt. Smith focust in zijn boek op sociale robots, oftewel autonome fysieke apparaten die worden aangestuurd door kunstmatige intelligentie (AI), waarmee mensen steeds frequenter en intenser interacteren. Dit soort robots bieden vele voordelen voor de mensheid, zoals dat zij vervelend en repeterend werk voor ons kunnen overnemen en dat we bijvoorbeeld geen menselijke soldaten meer hoeven te laten vechten als we dit door robots kunnen laten uitvoeren. Daarnaast gaan de ontwikkelingen razendsnel en lijken er dagelijks nieuwe toepassingen bij te komen. Echter de technische progressie gaat vele malen sneller dan de ethische reflectie die nodig is om op een verantwoorde manier met deze technologie om te gaan betoogt Smith, zodat als we niet oppassen dit zelfs tot dehumanisering kan leiden.

Imago Dei

De spannende vraag is dus hoe wij als mensen ons moeten verhouden tot slimme technologie die ons tegelijkertijd een spiegel voorhoudt, en ons dwingt na te denken wie wij zijn als mens. De auteur roept juist christenen op om mee te doen in dit maatschappelijke debat en hun theologische antropologie, waarin de mens is geschapen naar het beeld van God (Imago Dei), te plaatsen tegenover het vigerende materialistische mensbeeld. Dit mensbeeld wat gekenmerkt wordt door vooruitgangs- en maakbaarheidsdenken, zal uiteindelijk de machine steeds meer gelijkschakelen aan de mens en de mens gaan vervangen, hetgeen zal leiden verlies van menselijke waarde en waardigheid. Om dit te voorkomen pleit de auteur ervoor om robots een rechtspersoonlijkheid te geven, niet om de robots te beschermen, maar juist om de mens te beschermen.

Wat maakt dit boek interessant?

Wat dit boek interessant maakt voor de theologie professional is dat Smith een diepgaand theologisch antropologisch mensbeeld neerzet wat stevig gegrond is in metafysica en gestoeld is op degelijke exegese, en daarmee een goede bijdrage levert aan het debat over hoe wij ons als christenen moeten verhouden tot nieuwe technologie. Het nadeel van het boek is dat het wel enige filosofische basiskennis vereist om de discussie rond bijvoorbeeld het voordeel van substantie-dualisme te kunnen volgen. Maar ben je geïnteresseerd in theologie en technologie en ben je niet bang voor diepgang dan is dit boek zeker een aanrader.

Bibliografie

Joshua K. Smith, Robotic Persons: Our Future with Social Robots, Bloomington IN: WestBow 2021, 252 pp., ISBN 9781664219748.

Categorieën
AI Algemeen Technologie Theologie

Big data, apps, algoritmes en geloof in 2022

Het jaar 2022 is goed en wel begonnen of er kwamen allerlei berichten binnen die iets met AI en geloof te maken hadden, dus dat vormt een goede reden om mijn tweede blog van dit jaar (maar zeker niet de laatste) te schrijven. Ik las de eerste berichten in de Real Fake nieuwsbrief van Sander Duivestein, Menno van Doorn en Thijs Pepping. Ze besteden aandacht aan drie artikelen over religie en technologie, die stuk voor stuk het lezen waard zijn, welke ik hieronder kort samenvat.

Het eerste artikel gaat over de opkomst van een nieuw soort geloof dat gevoed wordt door de algoritmes van het internet. Het artikel beschrijft hoe jongeren steeds vaker een modulair geloof ‘bij elkaar klikken’ door allerlei elementen uit bestaande geloven en samenzweringstheorieën samen te voegen tot iets nieuws. Wat dit artikel interessant maakt is dat mensen hun geloofsovertuigingen steeds minder bij een overkoepelende bron, zoals bijvoorbeeld het christendom of de islam, vandaan halen maar dat ze iets uitkiezen wat bij hen zelf past. Tegelijkertijd zitten er universele elementen in die in elke vorm van religie terug te vinden zijn zoals goed, kwaad en een verklaring voor de zin van het leven. Ik moest hierbij denken aan de uitspraak van de Franse techniekfilosoof Jacques Ellul die boven dit artikel staat.

The elimination of traditional religions by modern culture is a process that creates new religions.”

Jacques Ellul (bron: https://ellul.org/ )

Het tweede artikel gaat over de toename in het gebruik van religieuze apps. Ondanks dat steeds meer mensen aangeven de kerk te verlaten, nam de omzet van religieuze apps in de US toe van 48,5 miljoen USD in 2020 tot 175,3 miljoen USD in 2021.  In de kerkelijke wereld wordt het steeds belangrijker om zowel fysiek als digitaal verbinding te zoeken. Door Covid19 heeft er de afgelopen twee jaar een enorme groei plaats gevonden in het gebruik van apps door kerken om vooral ook digitaal de verbinding met kerkgangers te faciliteren en vast te houden.  In het artikel worden vooral Amerikaanse voorbeelden genoemd maar in Nederland is het gebruik van apps zoals DonkeyMobile, Scipio en kerkdienstgemist.nl ook enorm toegenomen.

Het derde artikel gaat over hoe kerken door middel van big data nieuwe leden kan opsporen. Hierbij wordt gebruik gemaakt van marketingtechnieken om signalen uit allerlei beschikbare informatie te halen om zo potentiële prospects een passend aanbod te doen. Concreet betekent dit dat een kerk bijvoorbeeld iemand die kampt met rouw of verdriet een concrete digitale interventie kan aanbieden om hiermee te helpen. Het is interessant om te lezen hoe marktpartijen door middel van innovatie proberen kerken te helpen maar ik heb wel mijn vraagtekens in hoeverre dit ethisch verantwoord is omdat je te maken hebt met mensen die vaak kwetsbaar zijn en je een interventie aanbiedt op basis van data waarvan je niet met zekerheid kan zeggen of er toestemming is gegeven om deze data voor dit doeleinde te gebruiken.

Het vierde en laatste artikel dat ik tegenkwam is een interessante blog van Jason Thacker waarin hij pleit voor het ontwikkelen van een Bijbelse visie op technologie. Het artikel pleit voor een bewustwording van de steeds groter wordende rol die technologie in ons leven heeft en dan met name hoe dit ons leven, onze perceptie en ons denken vormt en beïnvloedt. Thacker gebruikt mooie christelijke metaforen zoals bijvoorbeeld het discipelen door algoritmes maar is mijns inziens te generaliserend als hij het heeft over technologie in zijn algemeenheid (zie het Twitter-draadje dat ik schreef in reactie op zijn blog hieronder).

Twitterdraadje in respons op blogpost Jason Thacker

Kortom, het was een goed begin van 2022 voor mij als AI-theoloog. Ik ben benieuwd naar jouw reactie op de artikelen en wat jij verwacht dat de technologische toekomst brenge moge. Laat je reactie hieronder achter. Mocht je nog vragen hebben of mij bijvoorbeeld een keer willen uitnodigen voor het geven van een preek, spreekbeurt of workshop hierover, schroom dan niet om contact met mij op te nemen.

Categorieën
Ethiek Technologie Theologie

Jacques Ellul

De dag waarop ik deze blog schrijf (6 januari 2022) is de 110e geboortedag van Jacques Ellul, de Franse filosoof, theoloog, socioloog, jurist en historicus.

Ellul was een denker en een doener die bijna 50 boeken heeft gepubliceerd over diverse onderwerpen. Hij is toch het meest bekend geworden met zijn boeken over propaganda en de invloed van technologie op de Westerse samenleving waarbij zijn boek The Technological Society zijn meest bekende werk is. Ellul is bij het grote publiek vooral bekend om zijn sociologische werken maar hij heeft ook een hele reeks theologische en ethische boeken geschreven. Hij beschouwde deze boeken zelf vooral als tegenhanger van zijn sociologische boeken. Doorgaans wordt Ellul beschreven als een determinist, iemand die een dystopisch beeld van de invloed van technologie, of la technique zoals hij het zelf noemt, heeft. Ellul is geen makkelijke denker om te lezen en volgens hemzelf begrijp je zijn werken pas goed als je ze in samenhang leest, met andere woorden, je moet zijn theologische en sociologische boeken samen lezen. In zijn theologische werken zit volgens Ellul de vrijheid en hij vindt het ook de taak van christelijke intellectueel om hierover het publieke debat aan te gaan. Ik heb 2 jaar geleden mijn bachelor thesis voor de studie theologie over hem geschreven. In deze thesis vergelijk ik The Technological Society met het theologische werk The judgment of Jonah, Een link waar je deze thesis kan downloaden staat hieronder

Naast een denker was Ellul vooral iemand van de praxis. Hij was onder andere een tijdje loco-burgemeester van Bordeaux, hij was parttime voorganger van een protestantse gemeente, trok op met jeugddelinquenten en was een van de eerste milieuactivisten in Frankrijk. Er is nog steeds een grote community van wetenschappers die onderzoek doen naar Ellul en hier regelmatig over publiceren. Om kennis te maken met de vele werken die Ellul geschreven heeft, raad ik het boek Jacques Ellul A Companion to His Major Works van Jacob van Vleet en Jacob Marques Rollins aan. Daarnaast is er een interessant artikel geschreven in Radix waarin de COVID-tijd wordt geduid vanuit het gedachtengoed van Ellul en zijn tijdgenoot Heidegger en een podcast aflevering uit de serie Moderne Profeten over hem.

Categorieën
Algemeen Technologie

Recensie A Burning in my Bones (The Authorized Biography of Eugene H. Peterson) – Winn Collier

Eugene Peterson zal bij de meeste lezers bekend zijn als de schrijver van de Engelstalige Bijbelvertaling the Message. Deze vertaling poogt de oude taal van de Bijbel tot leven te brengen in de taal van vandaag, of zoals de zanger Bono van de bekende Ierse rockband U2 het zegt: “he’s brought the text back to the tone in which the books were written” 1. Dit citaat is kenmerkend voor Petersons leven zoals dat in deze biografie is opgetekend door zijn biograaf Winn Collier.

Montana

Eugene Peterson, geboren en getogen in de Amerikaanse staat Montana en zoon van een Pinkster-moeder en een vader die succesvol zakenman was, is iemand wiens hele leven in het teken staat van een ontdekkingstocht naar wie God voor hem mag betekenen en is bovenal iemand die in staat is de oude taal van de Schrift te verbinden met de mensen die met hem optrekken en die zijn boeken lezen. Peterson is een man die wars is van de waan van de dag en vooral door stilte en gebed zijn weg zoekt in het leven. De biografie is zeer goed geschreven en beschrijft het leven van de voorganger en schrijver op een boeiende en meeslepende wijze. Wat mij vooral trof, waren de talloze kleine, intieme anekdotes en persoonlijke verhalen die zijn opgetekend hetgeen een prachtige inkijk in het leven van Peterson geeft. Een mooi voorbeeld hiervan is hoe Eugene’s moeder hem confronteert met een Bijbeltekst (Lev. 19: 28) 2 als zij erachter komt dat Eugene in een onbezonnen bui een tattoo heeft laten zetten. Voordat Peterson doorbrak als schrijver was hij voorganger bij diverse gemeentes in de Verenigde Staten en in het boek leef en lees je mee hoe hij hierin groeit, hoe hij omgaat met dilemma’s waar hij tegenaan loopt maar bovenal hoe hij iemand is die werkt vanuit een relatie. Alleen al de beschrijving van Petersons reis als voorganger is al de moeite waard om het boek te lezen en zal veel herkenning en houvast geven voor eenieder die eenzelfde soort rol bekleedt.

Geleefd geloof

De titel van de biografie, A Burning in my Bones, komt uit Jeremia 20:9 3en is het motto van Eugene’s leven waarin zijn geleefde geloof en passie voor God tot uitdrukking komen. Het boek geeft een prachtig inkijk in het leven van een gelauwerd schrijver, maar bovenal is het een beschrijving van een man die aangeraakt is door oude teksten en dwars door alles heen vooral wil luisteren wat God te zeggen heeft, hetgeen een boodschap is die ook in onze gepolariseerde tijd ontzettend van waarde is. Mocht je het boek gaan lezen, kijk dan vooral eerst het gesprek tussen Bono en Eugene in zijn huis in Montana (dit is op te vinden op YouTube). Dit is niet alleen een mooie inleiding op het boek, maar maakt vooral zichtbaar en tastbaar wat je in dit boek leest. Kortom, een zeer geslaagde biografie die wat mij betreft niet snel genoeg in het Nederlands mag worden vertaald.

Bibliografie

Winn Collier, A Burning in my Bones (The Authorized Biography of Eugene H. Peterson), Colorado Springs: WaterBrook 2021, 404 pp., €24,99 ISBN 9780735291621

Categorieën
AI Ethiek Technologie Theologie

Master thesis Deepfakes and extreme beliefs

For my master’s in theology I have written a master thesis titled Deepfakes and extreme beliefs : an ethical evaluation. The research underpinning this thesis is part of the interdisciplinary, multi-year Extreme Beliefs research programme that runs at the Vrije Universiteit Amsterdam and is chaired by dr. Rik Peels, who also supervised my master thesis. You can find the abstract, keywords and a link to a PDF of my thesis below

Abstract

Deepfakes are a nascent technological phenomenon that is expected to have a profound impact on our society. In this thesis I will conduct an ethical assessment using the reflective equilibrium method for the use of deepfakes in the context of groups holding extreme beliefs. This research will not provide a normative ethical evaluation but will expose what moral principles are at stake. It is based on three case studies that are situated in Belgium and the Netherlands in the years 2020, 2021 and 2031. The selected case studies each represent an increasing distance towards reality which is modeled after the different stages in Jean Baudrillard’s simulacra-model (1994). The exposed moral principles will vary from pro tanto personal principles, like freedom of speech and informed consent, to pro tanto societal principles, like climate justice, transparency, epistemic authority, credulity, and the pro tanto obligation to do no harm. It is argued that for future case studies that involve an ethical assessment of deepfakes, these moral principles are useful to properly contextualize deepfakes as a social phenomenon. Deepfakes should not be considered as a new and isolated technical category, but as a technology wrapped in a broader, social context in our society that will amplify existing sociological trends like the diminished trust in epistemic authorities. Deepfakes can and will be weaponized by groups holding extreme beliefs and should be seen as the latest technology manifestation in the creation of disinformation and propaganda. In general mis- and disinformation will lead to an epistemic deterioration of our information environments (De Ridder 2021) and deepfakes will only accelerate and amplify this. The insights from this research will help both researchers in academia and the general public to take a broader, more nuanced, and contextualized view to assess the moral impact of deepfakes and it will help to inform the public debate around deepfakes and increase media literacy. 

Keywords

deepfakes, synthetic media, ethics, reflective equilibrium, extreme beliefs, conspiracy theories, artificial intelligence, case studies, Jean Baudrillard, simulacrum 

PDF version of thesis

Categorieën
Ethiek Technologie Theologie

Recensie Christian Ethics for a Digital Society – Kate Ott

Big Tech

Digitale technologie speelt een steeds grotere rol in ons dagelijks leven en de macht van de grote technologieplatformen, vaak Big Tech genoemd, ligt steeds meer onder een vergrootglas. Het is dan ook niet verwonderlijk dat er steeds vaker theologische boeken verschijnen waarin een kritische en ethische reflectie hierop wordt gegeven. Door haar verfrissende aanpak is het boek van Kate Ott is een welkome aanvulling hierop. Zij verbindt op kundige wijze actuele thema’s uit de wereld van digitale technologie aan theologische en ethische reflectie. De auteur, die als docent christelijke ethiek verbonden is aan de theologische faculteit van de Drew universiteit in de Verenigde Staten, gaat in haar boek op zoek naar een manier hoe je als christen op een ethische en verantwoorde manier digitale technologie kan gebruiken om te komen tot een meer diverse en inclusievere wereld. Zij beschrijft en duidt de technologische verschijnselen vanuit het buiten-perspectief van iemand die geen achtergrond in deze materie heeft.

Digitale geletterdheid

Tijdens deze ontdekkingsreis vertrekt ze vanuit haar eigen achtergrond, christelijke feministische ethiek, en geeft een treffend beeld van hoe digitale technologie werkt en op welke manier dit ons leven reeds vormt, hetgeen vanuit technologisch perspectief zeer accuraat wordt weergegeven. Wat dit boek interessant maakt voor de theoloog, predikant en religiewetenschapper, is dat Ott de technologische thematiek op inventieve wijze weet te voorzien van een hermeneutisch vocabulaire, waardoor je in de theologische praktijk beter in staat bent om technologische vraagstukken te interpreteren. Als rode draad door haar boek heen, pleit Ott voor meer digitale geletterdheid (digital literacy) bij christenen. Om tot een goede ethische reflectie en actie te komen, is het essentieel om een basale kennis te hebben hoe digitale technologie werkt en het ons leven vormgeeft.

Algoritmes

Het beste voorbeeld hiervan staat direct in het eerste hoofdstuk van het boek, Programming for Difference, waarin Ott je op indringende manier laat zien hoe algoritmes onze wereld vormgeven en onze keuzes beïnvloeden. Doordat algoritmes zorgdragen voor persoonlijke adviezen op maat lijkt het alsof deze zorgen voor meer diversiteit, echter Ott toont aan dat algoritmes mensen reduceren tot kwantificeerbare eenheden waardoor een “dominantie van gelijkheid” (34) optreedt. Het paradoxale effect van algoritmes is dat zij dus gelijkheid benadrukt en uitvergroot en daardoor diversiteit vermindert. Aan de hand van het verhaal uit de Bijbel over de toren van Babel (Gen. 11:1-9) maakt de schrijfster duidelijk dat diversiteit juist een feature van de schepping van God die wij als christenen zouden moeten nastreven. God veroordeelt het gebruik van één taal omdat dit alle verschillen uit zou wissen en gebruikt de spraakverwarring om meer diversiteit terug te brengen in de schepping. De algoritmes van Big Tech werken volgens Ott als de bouwers van de toren van Babel en benadrukken eenheid in plaats van diversiteit. Dit leidt juist tot uitvergroting en versterking van vooroordelen die reeds in onze maatschappij aanwezig zijn. Ott gebruikt de theologische notie van mede-schepper (co-creator) om de lezer op haar morele verantwoordelijkheid te wijzen en haar op een bewuste en proportionele manier om te laten gaan met algoritmes, om zo op een actieve manier een meer diverse wereld te creëren.

Tech Giants on the other hand consider digital technology and electronic communication a way of regaining what was lost at Babel. They suggest both through translation and the ubiquity of common media that again one language is being created. 1

Identiteit

Ook in de hierop volgende hoofdstukken, die gaan over (digitale) identiteit en relaties, het eeuwigdurende geheugen van digitale platformen en de gevolgen die technologie heeft voor het milieu, weet Ott boeiend de technologische pijnpunten bloot te leggen en hier een theologische en ethische reflectie op te geven. In het laatste hoofdstuk, Ethical Hacking and Hacking Ethics, claimt Ott dat we als christen de mindset moeten hebben van een computer hacker. Het is onze taak om te wijzen op het onrecht en ongelijkheid dat digitale technologie kan veroorzaken en hiernaar te handelen om zo te komen tot een betere, dus meer diverse en inclusievere, wereld.

Waarom dit boek lezen?

Het boek is een goede manier om op een theologische manier over de morele uitdagingen die digitale technologie met zich meebrengt te doordenken. Wel zie je duidelijk in de hermeneutische richting die de auteur kiest, dat zij haar oorsprong heeft in feministische en bevrijdingstheologie. Doordat zij hier vanaf het begin zeer open en duidelijk over is, maakt het dat dit boek extra aanzet om je eigen positie te bepalen en kritisch na te denken. Mijn kritiek op het boek dat het een te eenzijdig beeld geeft over de rol die digitale technologie speelt in ons leven. De focus van de auteur is vooral gericht op de negatieve gevolgen die digitale technologie met zich meebrengt. Om echter tot een genuanceerd ethisch oordeel over digitale technologie te komen, is het aan te bevelen om aanvullende literatuur waarin de voordelen van digitale technologie zijn uitgewerkt te raadplegen.

Bibliografie

Ott, Kate M. Christian Ethics for a Digital Society. Lanham: Rowman & Littlefield, 2019.

Categorieën
AI Technologie Theologie Uncategorized

AI en theologie een mooie combi

Ik las vandaag een artikel van Wido van Peursen, hoogleraar Oude Testament aan de VU in Amsterdam, waarin hij uiteenzet wat de mogelijke impact van kunstmatige intelligentie is op theologie. Zijn betoog is onder andere geschreven naar aanleiding van een satirisch stukje op de website Kanaän Courant (een christelijke versie van De Speld) waarin een dominee AI gebruikt om preken mee te genereren. Ik heb als AI-theoloog wat commentaar gegeven in de vorm van een Twitter-draadje welke hieronder te lezen valt.

Ik ben benieuwd naar jullie visie op AI en theologie, dus laat gerust een comment achter hieronder of neem contact met me op als je hier een keer over wil sparren

Categorieën
Ethiek Technologie Theologie

Book review Christian Ethics for a Digital Society by dr. Kate Ott

Introduction

One of the reasons why I am pursuing my master’s in Theology is to connect theology and technology from an ethical perspective. This intersection is a new genre but more and more theologians are starting to write about this topic. The most recent book I read is the book Christian Ethics for a Digital Society by dr. Kate Ott.1 The review starts with setting the stage, in which I will describe the context of the book and the writer. In the subsequent section I will summarize the key points of the book, which will be followed by a review and suggestions for the reader.

Setting the stage

Technology is playing an ever more important role in our daily lives which cries out for a critical and ethical engagement. However, according to the author, dr. Kate Ott, the majority of people isn’t able to provide such a response and react either in “crippling fear” or in “worshipful awe.”2 In her book she tries to move beyond the ignorance of the many, and come up with a critical engagement towards digital technology based on a daily ethical practice. According to Ott, traditional ethics “grounded in absolutes or calculations” will not suffice but different ethical approaches are needed that “embrace growth, interdependence, and creativity.”3 In the book she advocates for Christians to develop a digital literacy, which does not only mean reflection about technology, but also applying this in such a way that this leads to a “more just and inclusive world.”4 The interesting thing about the book is that the author is not a technologist but has a background in feminist theories and sexual ethics.5 Ott, who currently teaches at Drew University in the United States, uses this background and methods to come up with a practical ethical framework based on “embodiment and interdependence with creation.”6 In a way she has documented her quest to a critical and ethical engagement with digital technology from an outsider’s perspective. I have been working in the world of (software) technology for last two decades and I have read her book from a technology insider’s perspective. I must admit that the author has done a great job in explaining what technology does and bringing this into conversation with theology and ethics. The result is a unique book that not only provides ‘food for thought’ but challenges the reader to look in the screen (not in the mirror) and make a change.

Key points of the book

The book is structured around four themes from the world of digital technology: algorithms, social interaction using digital technology, archiving and surveillance technology and the environmental impact digital technology has on our planet. Each chapter provides an introduction to the topic and a critical theological and ethical reflection, or as the reviewer Jen Jones puts it “Each chapter extends discernment of digital technology encompassing individual, relational, and societal considerations and implications.”7 In the concluding chapter Ethical Hacking and Hacking Ethics, Ott drives the key points of the previous chapters home in proposing to approach digital technology like an ethical hacker. Hacking normally has a negative connotation to it, but transforming the digital society requires the mindset of a hacker and entails “the ethical call to gain access to the ecosystem of digital technologies and define the vulnerabilities to be patched as the perpetuation of social inequalities and injustices.”8 I will briefly discuss the key points of each chapter (theme) below.

Algorithms

The first chapter about algorithms, called Programming for Difference, is a topic that is closely related to my professional life.9 Algorithms are one of the most important components of digital technology and they mediate how we interact with the world. Based on data, algorithms make predictions that e.g., inform our internet searches, movie recommendations and social media feeds. In a way, algorithms adapt towards our needs and they make our lives more individualized and seem to promote diversity.10 However, Ott is quite right when she exposes the algorithmic paradox of diversity, as algorithms reduce human beings to quantifiable units and impose an “imperial dominance of sameness.”11 People are much more homogeneous than they are willing to admit and algorithms reflect and amplify their cultural biases. Many people unconsciously accept what the algorithms feed them and in this way, they are unaware of how the values of these algorithms shape their lives.12 Ott uses the Tower of Babel narrative (Gen. 11:1-9) to analyze algorithms from a theological and ethical point of view. This story is one of the most frequently used stories in the Bible used by theologians and biblical scholars, when they want to put technology in a biblical context. The key message is that humans in our era use technology in order to become more like God themselves, and in this way they resemble the people who tried to build the tower of Babel. God punishes the people by bringing confusion among the people by letting them speak different languages. Ott has a different hermeneutical approach, which clearly reveals her roots in feminist theology, emphasizing that it was God’s intention to have multiple languages as this is a token of diversity which is “a defining feature of creation.”13 In her opinion it is not the building of the tower that God condemns, but it is the use of a single universal language that erases all differences.14  She quotes the American professor in journalism Jack Lule to underscore how digital services providers in our time can be compared to the Babel narrative:

Tech Giants on the other hand consider digital technology and electronic communication a way of regaining what was lost at Babel. They suggest both through translation and the ubiquity of common media that again one language is being created.15

The quote above is a good example of the algorithmic paradox Kate Ott brings forward in her book. Algorithms are the language of our time and shape our culture in such a way that many are unaware of. One of the best parts in the book that I wholeheartedly agree with, is that she calls for a digital literacy in order to respond to digital technology in an ethical manner or as she puts it: “everyday ethical living in a digital world requires curiosity and basic literacy with how digital technology functions.”16 An appropriate ethical response to algorithms starts with an awareness how they function and how they do not promote diversity by default. Ott’s call to action is to actively stand up and defy algorithmic bias as much as one proportionally can. Those with greater knowledge and influence on how algorithms function, think of programmers or data scientists, have a greater responsibility than those who are end users.17 By actively engaging and by deliberate interaction with algorithms we become more digitally fluent and are co-creators who are asked to actively promote diversity and prevent that we all speak the same language powered by algorithms.

Social interactions on digital platforms

In the second chapter, titled Networked Selves, Kate Ott zooms in on the role digital platforms play on relationships people have with themselves, others and God. A lot of interactions between humans has shifted from the physical world to the digital world and especially social networking platforms, often referred to as social media, play an important role in this. This networked understanding of the self is the key ingredient of this chapter and Ott focusses on the role data plays in forming our identity, Ott calls this the datafied self, and our relationships with the other and God.18  Just like in the previous chapter it starts with the awareness of the role digital platforms play in the formation of our own identity; digital technology is no longer something separate, but it is completely integrated in our “being in the world,” in other words, we are “datafied, embodied, and spiritual beings.”19 This construct poses all kinds of moral questions about who we are supposed to be in relationship to ourselves, the other and to God, and for this Ott introduces the theological notion of attunement to help us orient ourselves. Attunement based on a trinitarian understanding of God is a model for being an innovative Christian that supports a networked approach of relationships and promotes inclusivity.20 The ethical approach that follows from the notion of attunement latches on to the approach how to deal with algorithms, as it was set out in the previous chapter. It starts with the awareness of how digital technology is using data to instrumentalize our relationships, especially on social media platforms, and how the algorithms used are based on values of the digital world.21 The algorithms can make us feel very networked, you can e.g. 500+ friends on Facebook, but they do not promote deeper relationships. The core value of attunement is to understand how this works and what role this plays in our lives.22 The identity that the algorithms compose of us is based on the data they have collected and processed, and this influences who we meet and what we see.23  This can have moral implications which many are unaware of. Digital platforms, powered by their algorithms, can promote bias and make us blind for the otherness of the others. An appropriate theological and ethical response, based on the notion of trinitarian attunement, is that we “recognize, understand, and liberate ourselves and society from racism and other moral deformations of our digitally embodied spirits if we are to live into God’s example of difference in unity as the imago dei of a networked self.”24

Archiving and surveillance technology

The previous chapter focused mainly on the way digital technology shapes our personal lives and relationships. In the third chapter Moral functions beyond the Delete key the primary focus is on how the boundary between private and public information is being changed by digital technology which raises ethical questions about privacy and surveillance.25 Digital platforms are a huge archive of all the digital interactions we have done, so every search, click, like and swipe is being stored and being used by the algorithms of the digital platforms. It seems that these platforms remember everything and that we live in a world where “forgetting has become a luxury.”26 In this chapter Ott focuses on the concept of forgiveness in the context of digital platforms that never forget. She uses the theological notion of metanoia for this and this is described as “the process by which faith positively enables the human capacity to make change.”27  The culmination of the amount of data archived has social shaping consequences at two levels. On the one hand it influences individual people’s behavior which raises moral questions about privacy, and on the other hand, at a more aggregated level, it raises questions about social surveillance. Again, data and algorithms have more impact on shaping behavior than the majority of people is aware of. And especially because of the “indelible nature of digital data” this can have great consequences.28 As seen in the previous chapters, an ethical response to this starts with awareness and deliberate actions on both the personal and legislative level.29 Some scholars suggest that a good response would be to be able to delete the data, however Ott claims that she prefers accountability at personal and systemic level (metanoia) over erasure. This would lead to better and restored relationships with others and with God.30

Environmental impact

The last theme Kate Ott covers in her book is about the environmental impact digital technology has. This chapter, dubbed Creation Connectivity, addresses a much-overlooked aspect of digital technology, which is the impact it has on the environment and the natural resources that are consumed. Since many people perceive digital technology as a potential solution to help fight environmental damage, they often don’t associate this with the environmental damage it inflicts.31 Ott argues for an “ecologically friendly digital technology” which is based on a theological model of interdependence with creation.32 This all starts, again, with raising awareness of the ecological footprint digital technology is making and for this Ott suggests the notion of mattering which is described by the sociologist Jennifer Gabrys as “it is a way to make an intangible both materially visible and have relevance or value.”33 By making the intangible visible, it should provoke people to think and ultimately would lead to an ethical response. Ott concludes the chapter that “awareness about the digital environmental impact is an important aspect of digital literacies” and this is an important ingredient for a Christian moral responsibility for a more just and diverse world.34

Ethical hacking

In the last chapter of the book, Ethical Hacking and Hacking Ethics, the author wraps her call to action up in the notion of ethical hacking. Hacking to her is an “ethical call to gain access to the ecosystem of digital technologies and define the vulnerabilities to be patched as the perpetuation of social inequalities and injustices.”35 The ethical responses she proposed in the previous chapters are about diversity, attunement metanoia and responsible co-creation.36 All can be summed up as increasing digital literacy in order to make a change. Ott argues that using a theological mindset can help us find a hermeneutical vocabulary that will help us interpret digital technology, and help us become a better datafied, spiritual and embodied being.37

Review and suggestions for the reader

Books about technology treated in the context of theology is an upcoming genre and I have read a couple of them. This book is clearly different, because of the author’s focus on social ethics and her outsider’s perspective. Ott does a great job in describing the current technological landscape and has clearly become proficient in what is happening in the world of digital technology. I must admit that, especially in the first chapter, she hits the nail on the head in discerning in how digital technology is influencing and shaping our lives. I also absolutely agree with her that we need to increase our digital literacy in order to start using digital technology in an ethical, responsible way. In the book theological and ethical concepts are innovatively intertwined and will leave the reader with lots of ‘food for thought’. The book is especially interesting for practitioners who want to learn more about how they should engage with digital technology in their Christian environment. This book will be helpful for e.g. ministers, theologians and philosophers. The book is less suited as a practical how-to guide in how to navigate as a Christian in the world of digital technology since it is more of an academic work. I found the chapter about the impact that digital technology has on our environment an eye-opener and I think lots of work has to be done in that space.

When you read the book, it becomes clear the author has a background in social and feminist/ womanist ethics. Her focus is predominantly on the power and biases digital technology embodies and how this can oppress and marginalize minorities and lead to less fair and unjust world. In my opinion she focuses too much on the oppressive and negative aspects that digital technology brings to bear and has left out counterexamples on how digital technology can help in creating a better world. The real world of digital technology, in my opinion, is more nuanced than the picture Ott paints. There are also many examples available on how e.g. algorithms and social media have increased the opportunities for refugees and helped physicians in third world countries to provide better care.38 My recommendation to other readers would be to complement reading this book with a book that focuses more on the positive outcomes digital technology offers. By contrasting and comparing both books one gets a more nuanced and better understanding on how digital technology works and what impact it has on our personal lives and society. Based on this, a robust ethical response can be grasped. In sum, I would definitely recommend reading this book for any Christian theologian or minister who is interested in the ethical consequences and workings of digital technology. Ott does an outstanding job in exposing the power digital technology has on our society and how this can lead to an unjust society. However due to the lack of focusing on the upside of digital technology I would recommend reading additional literature to inform one’s ethical response to digital technology.

References

Ficatier, Antonin. “Book Review: Kate Ott, Christian Ethics for a Digital Society.” Studies in Christian Ethics 33, no. 1 (2020): 130–133. https://doi.org/10.1177/0953946819883780d.

Jones, Jen. “Book Review: Kate M. Ott, Christian Ethics for a Digital Society.” Journal of Moral Theology 9, no.1 (2020): 249–250.

Ott, Kate M. Christian Ethics for a Digital Society. Lanham: Rowman & Littlefield, 2019.


Notes

.